Si l’on se fie à l’histoire, les joueurs australiens ont tendance à bien se débrouiller dans le football anglais.

Il y en a une poignée qui peuvent être considérés comme des grands de la Premier League ; nous parlons de Tim Cahill, Mark Viduka, Harry Kewell, Mark Schwarzer.

Six joueurs de la dernière équipe des Socceroos de Graham Arnold exercent leur métier dans l’EFL Sky Bet – et le plus excitant du groupe est peut-être Kusini Yengi de Portsmouth.

L’attaquant de 24 ans a rejoint Pompey en provenance des Western Sydney Wanderers cet été, après avoir débuté dans sa ville natale à Adelaide United, et en tant que tel, il est encore une entité inconnue.


Lundi 11 décembre 19h30


Coup d’envoi 20h00

Mais dans une interview exclusive avec Sky Sports – avant le choc décisif de Portsmouth contre Bolton à Fratton Park lundi, qui est en direct Sky Sports Football – il n’est que trop heureux de parler de ses années de formation dans le jeu.

« C’était génial à Adelaide United », dit-il. « Je jouais dans un environnement professionnel avec beaucoup d’enfants avec qui j’ai grandi. Nous sommes tous passés de l’équipe de jeunes à l’équipe première assez rapidement et cela a été une expérience merveilleuse.

« Cristiano Ronaldo a toujours été ma plus grande idole. Il m’a fait tomber amoureux du football. La première fois que je l’ai vu, c’était quand il venait de rejoindre le Real Madrid et je suis tombé amoureux d’eux aussi.

« J’avais aussi quelques idoles locales. Fabio Ferreira – un autre Portugais qui a joué à Adélaïde – était assez proche de mon beau-père et je passais donc pas mal de temps à jouer avec lui pendant ses jours de congé. Awer Mabil est passé par l’équipe de jeunes d’Adelaide United et joue maintenant pour les Socceroos et fait des choses folles.

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Yengi a commencé sa carrière professionnelle à Adelaide United

« Déménager aux Western Sydney Wanderers a été un changement. C’était la première fois que je quittais la maison, ce qui était un défi en soi. C’était un nouveau club, un nouveau style de jeu, un nouveau poste – j’ai joué en tant qu’ailier, alors que j’avais surtout joué en tant qu’attaquant tout au long de ma carrière.

« C’était un défi, mais j’ai aimé ça. J’ai beaucoup appris et cela m’a aidé à progresser et à rendre la transition vers Portsmouth beaucoup plus facile.

Yengi dit qu’il savait depuis son plus jeune âge qu’il voulait jouer à l’étranger et qu’il devait faire preuve de patience lorsque des blessures l’empêchaient de venir en Angleterre plus tôt qu’il ne l’aurait souhaité.

Mais il n’y avait aucun doute sur le fait qu’il avait pris la bonne décision en se dirigeant vers la côte sud, en particulier après avoir été encouragé par ses coéquipiers et ses adversaires en A-League.

« Deux de mes amis les plus proches… [ex-Newcastle midfielder] Romain Amalfitano et [ex-QPR winger] Yeni Ngbakoto – m’a parlé et m’a dit que j’allais adorer ça ici ; Vous jouez tellement de matchs et les fans vivent et respirent le football. »

Bien qu’il ait troqué la beauté naturelle du port de Sydney pour le port de Portsmouth, avec son éventail de ferries et de yachts – et, bien sûr, l’emblématique Spinnaker Tower – Yengi s’est bien installé à l’autre bout du monde. « L’équipe a été incroyable », dit-il.

C’est ce qu’illustre le mieux le début fulgurant qu’il a fait de sa vie en bleu.

Il a marqué quatre buts lors de ses trois premiers matchs – deux contre Forest Green en Carabao Cup et un contre Bristol Rovers et Leyton Orient en Sky Bet League One – et ce qui l’a rendu d’autant plus impressionnant, c’est qu’il l’a fait après n’avoir joué que 88 minutes lors de ces matchs.

C’était le début de rêve, mais il a rapidement été ramené sur Terre par une blessure à la cheville qui l’a tenu à l’écart de l’action pendant près de deux mois.

« Je n’ai pas joué la veille [against Exeter on August 15] J’ai donc participé à la recharge le lendemain », explique-t-il.

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Le joueur de 24 ans a marqué cinq buts en 12 matchs depuis son transfert estival à Fratton Park

« Nous jouions des matchs à effectif réduit et il y avait du 50/50. Je suis entré, quelqu’un d’autre est entré et je m’en suis sorti moins bien ; ma cheville s’est tordue et je suis tombé dessus maladroitement. C’était la première blessure que j’avais dans ma carrière, donc j’étais un peu incrédule.

« Je me suis relevé et je me suis dit qu’il était hors de question que je sois absent pendant quelques semaines. Le lendemain, j’ai commencé à me sentir de plus en plus mal. C’était un vrai coup de pied et ça a un peu gâché l’élan.

Yengi choisit de ne pas s’attarder sur la conversationsur la blessure. « C’est du passé et je suis de retour maintenant. Je fais des choses pour éviter des blessures comme celle-là à l’avenir. J’essaie de prendre chaque situation de manière positive et d’apprendre.

Ironiquement, c’est une blessure à la cheville du numéro 9 de Pompey, Colby Bishop, qui a offert à Yengi sa dernière chance dans l’équipe première de John Mousinho.

Les cinq prochains matches de League One de Portsmouth

  • Bolton (h) – 11 décembre, 20h
  • Shrewsbury (a) – 16 décembre, 15h
  • Fleetwood (h) – 23 décembre, 15h
  • Bristol Rovers (a) – 26 décembre, 15h
  • Exeter (a) – 29 décembre, 19h45

Bishop a marqué 20 buts en 46 matchs de League One la saison dernière et a repris là où il s’était arrêté au début de cette saison avec 11 buts en 18 matchs de championnat, jouant un rôle clé dans l’ascension du club vers le sommet.

Mousinho a depuis confirmé que la blessure subie lors de la victoire 2-0 contre Burton le 28 novembre gardera le joueur de 27 ans à l’écart de l’action pendant trois à quatre semaines, ce qui signifie que Yengi – qui a été titularisé pour la première fois en championnat en attaque contre Northampton le 2 décembre – est susceptible de remplacer pendant la période cruciale de Noël.

L’occasion, bien qu’elle se soit présentée aux dépens d’un coéquipier, est une chance qu’il savoure.

« Je suis venu ici avec l’envie que ça se produise, d’être le numéro 9 principal, mais Colby est passé par là et se débrouille très bien », poursuit-il.

« Nous avons une grande amitié. Même dans les exercices de tir, il peut me donner un petit conseil ici et là sur mes mouvements dans la surface ou sur ce qui a bien fonctionné pour lui jusqu’à présent depuis qu’il a marqué des buts en League One. Il y a des tonnes de choses que je peux apprendre de lui. Quand il joue, j’essaie de lui donner confiance et il fait la même chose pour moi.

« Malheureusement, nous avons quelques blessés, donc les joueurs doivent intensifier leurs efforts. C’est l’occasion pour moi de cimenter cette place d’une certaine manière, de marquer des buts et de prouver à l’entraîneur que, lorsque Colby est de retour en forme, je suis également disponible et je peux faire le même travail, sinon mieux.

Après avoir attiré l’attention de l’entraîneur des Socceroos Arnold, Yengi a fait ses débuts avec l’Australie lors de la victoire 7-0 contre le Bangladesh à Melbourne le mois dernier.

« C’était incroyable », ajoute-t-il, rayonnant. « C’était quelque chose dont je rêvais depuis que je suis enfant et pour le match en Australie, devant mes amis et ma famille, c’était quelque chose de très spécial. Nous ne jouons pas beaucoup de matchs à la maison parce que beaucoup de joueurs jouent à l’étranger, donc très souvent les matchs sont à l’étranger dans les petits pays asiatiques.

« C’était une expérience formidable. Tout le monde m’a très bien accueilli et j’ai senti que je m’intégrais très bien là-bas. J’ai hâte de jouer pour les Socceroos pendant de nombreuses années à venir. »

Mais s’il saisit l’opportunité qui se présente à lui dans son club, cela pourrait lui apporter une arme à double tranchant.

L’Australie participera à la Coupe d’Asie au Qatar en janvier et, s’il devait être appelé à nouveau, il pourrait être absent de la compétition nationale pendant un mois.

« C’est une question délicate, mec ! » Dit Yengi avec un sourire prudent.

« Bien sûr, je veux jouer pour les Socceroos et je veux vraiment en faire partie. C’est un tournoi international majeur, mais c’est juste malheureux qu’il tombe en saison, alors que quelque chose comme l’Euro ne le fait pas.

« Je dois d’abord faire partie de l’équipe, mais les choses se passent très bien ici à Pompey et nous nous battons pour la promotion. C’est une décision très difficile et je ne sais pas qui fera le choix final ou quel serait le choix final si je suis sélectionné dans l’équipe, mais j’aimerais pouvoir faire les deux !

Quel que soit le résultat, l’avenir s’annonce radieux pour le nouveau Socceroo de Pompey.